Коротко: Криптовалюта – это электронный финансовый актив, существующий исключительно в Интернет-сети, и позволяющий производить платежи аналогично наличным расчетам – быстро, удобно и сохраняя максимальную конфиденциальность. Дополнительно он может использоваться для накоплений или получения дохода от колебания текущего курса.

Подробно

Криптовалюта (или «электронная наличность») – платежное средство для денежных переводов, отплаты товаров и услуг между владельцами с использованием децентрализованной (пиринговой) системы в сети Интернет. Данное платежное средство создается, используется и обменивается исключено внутри сети и бумажной денежной формы не имеет.

Большинство существующих и вновь создаваемых криптовалют являются модификациями или форками Биткоин – первого электронного платежного средства, не имеющего единого эмиссионного и управляющего центра. Различия, в основном, присутствуют в предельном количестве обращающихся платежных единиц, сложности их создания (майнинга),  уровню комиссии и схеме распределения между создателями и прочими владельцами. Активно развиваются варианты валют, не использующие исходный код Bitcoin.

Структура платежной системы

Все криптовалюты имеют следующие обязательные элементы:

  • Децентрализованную базу данных,называемую «блокчейн» (Blockchain), в которой хранятся все успешные денежные транзакции с момента создания. Копия базы хранится на всех компьютерах с установленным электронным кошельком, что обеспечивает надежное подтверждение платежа без использования центрального расчетного средства.

  • Анонимные кошельки (адреса) и ключи доступа к ним. Можно создать любое количество комбинаций «закрытый/открытый» ключ для шифрования данных и цифровой подписи. Адрес кошелька создается как результат кодирования открытого ключа, при этом никакой персональной информации или подключения к Интернет не требуется. Все транзакции являются безотзывными, данные о балансах в блокчейне не сохраняются.
  • Независимое подтверждение. Подразумевается, что платеж производится только после подтверждения его корректности от других (как минимум, 4-6) пользователей данной криптовалюты − что это не решает проблему мошенничества стало понятно после массового запуска Биткоин как платежного средства и биржевого актива. Сегодня в качестве альтернативы может использоваться мультиподпись с привлечением специального арбитра, следящего за выполнением предварительно согласованных условий перевода между отправителем и получателем.

Популярные валюты

К настоящему моменту создано более 2000 видов криптоденег на любой вкус с разной стоимостью, сложностью майнинга и прочими отличиями.

Несколько наиболее распространенных вариантов:

Litecoin (Лайткоин, LTC)

Наиболее близкая к Биткоин по использованию в качестве расчетного средства, с небольшими изменениями:

  • максимальный объем эмиссии – 84 млн. монет, что в четыре раза больше чем Bitcoin;
  • более быстрое подтверждение платежа – максимум 15 минут;
  • для создания новых денежных единиц требуются компьютеры меньшей мощности;

По состоянию на октябрь 2015 года Лайткоин являлся четвертой мировой криптовалютой по объему капитализации, но за 2016 год уступил позицию более удачливым конкурентам.

Ethereum (ETH)

Используется модифицированный блокчейн DAO (Decentralized autonomous organization) с поддержкой «умных» контрактов: платеж выполняется, если стороны выполняли ряд заранее оговоренных условий. Создание контракта и определение условий происходит автоматически между отправителем и получателем. Интерес к данной технологии проявили страховые банковские организации, такие как Сбербанк России.

Ripple (XPR)

Изначально проект создавался как глобальная валютная биржа, поддерживающая обмен любых реальных (фиатных) и криптовалют, при этом XPR используется только как промежуточная денежная единица при конвертации. Предоставляются средства разработки, позволяющие любому пользователю системы создать свой независимый обменный пункт и установить курс покупки/продажи монет Ripple.

Монеты общим количеством 100 миллиардов были созданы предварительно, и при каждой транзакции их количество уменьшается на эквивалент 0,00001 доллара США. Это сделано для предотвращения спам-атак на платежную систему, когда одновременно проводятся тысячи транзакций на мелкие суммы. Капитализация Ripple  на начало 2016 года составляет около 2 миллиардов долларов.

Monero (XMR)

Не является прямым форком Биткоин. Позволяет проводить платежи с высокой степенью анонимности, используя защиту блокчейна по технологии CryptoNote и смешивание платежей, когда исходная транзакция разбивается на ряд более мелких, проходящих через другие кошельки. Это затрудняет идентификацию отправителя и получателя. Валюта не имела большой популярности, до момента, когда о ее поддержке с 1 сентября 2016 года заявили две торговые площадки «теневого» Интернета Oasis и AlphaBay, на которых происходит сбыт нелегального товара. По объему капитализации занимает шестое место в мире.

Steem (STEEM)

Один из самых интересных проектов 2016 года, объединяющий криптовалюту и социальную сеть. Вознаграждение начисляется за размещение постов и комментарии. Сеть динамично развивается, средняя стоимость одного «стима» около 2-3 центов.

NEM (XEM)

Главная особенность: комиссия рассчитывается отдельно для каждой транзакции и зависит от размера балансов отправителя и получателя, их активности, безопасности соединения и других факторов. При увеличении баланса комиссия возрастает, что, по мнению разработчиков должно препятствовать использованию XEM в качестве накопления и поощрять активные взаиморасчеты.

Проблемы использования

Если вы имеете, например, нотариально заверенную расписку на 1000000 тугриков, то ценность этой бумаги  обеспечивается традиционными финансовыми инструментами, которые обеспечивают доверие к написанному. Нужно понимать, что все криптовалютные системы представляют собой не что иное, как хорошо защищенные протоколы транзакций между произвольными анонимными (возможно!) пользователями. Криптовалюты имеют стоимость только потому, что программные алгоритмы, согласованно применяемые всеми, кто вошел в крипто-сеть, гарантируют достоверность процесса передачи «монеты» от одного владельца другому и права получателя на эту «монету», то есть сетевой протокол обеспечивает признание всеми членами сети права собственности на этот специфичный товар.

При всем удобстве использования, все криптовалюты имеют ряд существенных недостатков, решить которые без существенной коррекции исходных условий затруднительно или невозможно:

  • Хищение средств. Если злоумышленник получает доступ к персональным ключам, он может легко перечислить средства в любую точку сети без каких-либо последствий. За 2015-2016 год взлому подверглись все известные криптовалютные биржи и сервисы онлайн-кошельков. Убытки составляют миллионы долларов и возможность возврата практически отсутствует. Пострадала даже система Ethereum – мошенникам удалось создать множество поддельных контрактов и полностью парализовать работу. Не стоит сбрасывать со счетов и вероятность неправомерных действий администрации как в случае биржи Mt.Gox, где расследование правоохранительными органами привело к аресту директора и топ-менеджеров.
  • Отмывание незаконных финансовых средств. Например, в случае Monero, вполне возможна ситуация, когда в результате свойственного ей «перемешивания», часть нелегальных транзакций будет проходить через кошельки законопослушных владельцев криптовалюты. Простыми словами: если данный факт будет доказан, они будут нести солидарную ответственность с участками сделки.
  • Создание финансовых пирамид. Кроме Биткоин, и в меньшей мере Лайткойн, остальные валюты в качестве расчетного средства не имеют широкого распространения. Создание все новых вариантов и дальнейший искусственно создаваемый рост котировок носит исключительно спекулятивный характер, и курс может обрушиться в любой момент.

Правовое регулирование

Отношение финансовых регуляторов к появлению и обороту криптовалют неоднозначное: от полного запрета и риска уголовной ответственности (как в Российской Федерации), до полной свободы оборота как в Японии или Австралии.

Основной юридической проблемой является анонимность расчетов, которая не только затрудняет отслеживание незаконных денежных потоков, но и не дает возможности выполнить требования защиты прав потребителей при совершении покупок в Интернет-магазинах. Можно предположить, что любое законодательное регулирование обязательно будет включать раздел по идентификации владельца.